Échasse blanche Himantopus himantopus (Linnaeus, 1758)

Himantopus himantopus (Linnaeus, 1758) ou l’Échasse blanche est un limicole appartenant à la famille des Recurvirostridae.

Himantopus himantopus adulte
Himantopus himantopus adulte
Crédits : Cécilia Saunier-Court

Elle mesure de 33 à 36 cm,envergure 67 à 85 cm.
C’est un oiseau gracile et très élégant, ne pouvant être confondu.
Son bec est droit et fin comme une aiguille.
Ses pattes sont extrêmement longues, de couleur rouge chair.
Son plumage est noir et blanc.
En vol, le cou et les pattes sont en extension.
Le dessous des ailes pointues est entièrement noir.
L’adulte est, pour le mâle, reconnu au dessus tout noir à reflet métallique vert. La femelle a le dos gris-brun brillant contrastant avec les ailes noires. Le mâle est en moyenne plus noir à la tête que la femelle. Les motifs de la tête et du cou ne sont pas des caractères de différenciation certaine des sexes.
Le juvénile est brun terne dessus avec un fin motif écailleux pâle. Les secondaires sont à bout pâle. Les primaires internes sont à bout blanc. Les pattes sont gris-brun sont à nuance chair.
Durant les 1ers hiver et été, il diffère des adultes tant que ses pattes sont brun sale et qu’ils gardent les primaires juvéniles. Nombre d’entre d’eux ressemblent aux adultes à la fin du printemps.
Elle est très bruyante et aiguë au moment de la nidification, sinon elle est assez silencieuse.

Himantopus himantopus femelle adulte
Himantopus himantopus femelle adulte
Crédits : Jean-Yves Piel

On la rencontre dans les eaux peu profondes les lacs, les étangs, les baies, la zone intertidale et les marais salants.
C’est une espèce migratrice, qui hiverne en Afrique.
Sur l’île de Ré, elle est présente de la mi-mars à la fin septembre, voire de début mars à la mi-novembre, ainsi qu’éventuellement durant la première quinzaine de janvier.
Elle est nicheuse. C’est, à la saison des poussins, une animatrice des marais qui fonce crânement sur tous les intrus qui s’approchent de ses poussins. À grands cris, elle multiplie piqués et attaques jusqu’au départ des perturbateurs.
Elle niche en petites colonies allant de 2 à 50 couples. Elles peuvent nicher en colonies mixtes avec des Avocettes, des Mouettes rieuses, des Sternes pierregarin...
Elle a un vol direct rapide, avec de rapides battements d’ailes. Elle vole souvent assez bas, mais en migration, l’échasse blanche peut voler à haute altitude.

Himantopus himantopus mâle adulte
Himantopus himantopus mâle adulte
Crédits : Jean-Yves Piel

Le nid est une dépression peu profonde grattée dans le sol. Il est situé sur un tas de végétation, dans l’eau sur des herbes aquatiques, ou près de l’eau sur la rive.
La femelle dépose 4 œufs entre mi-mai et mi-juin. L’incubation dure environ 25 jours. A la naissance, les poussins sont couverts de duvet foncé, avec des taches grises ou brun noirâtre. Les poussins sont nidifuges et quittent le nid pour aller se cacher dans la végétation environnante. Ils sont nourris par les deux parents. Ils s’envolent au bout de 4 semaines après la naissance.

Himantopus himantopus adulte
Himantopus himantopus adulte
Crédits : Jean-Yves Piel

Elle se nourrit d’insectes aquatiques, vers, têtards et larves de mouches, de diptères divers, mais aussi de crustacés, mollusques et araignées.

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