Coucou gris Cuculus canorus (Linnaeus, 1758)

Cuculus canorus (Linnaeus, 1758) ou le Coucou gris est un oiseau appartenant à la famille des Cuculidae.

Cuculus canorus adulte
Cuculus canorus adulte
Crédits : Jean-Yves Piel

Il mesure de 32 à 36 cm, pour une envergure de 54 à 60 cm.
Il est élancé.
Sa queue est longue et étagée.
Les ailes sont pointues, battent de façon uniforme et se tiennent en dessous de l’horizontale.
Le mâle adulte a le dessus, la tête et la poitrine bleu-gris. Le dessous est barré de sombre. Le ventre est blanc. L’iris, le cercle orbitaire, la racine du bec et les pieds sont jaunes.
La femelle adulte a 2 formes. L’une est grise comme le mâle mais, de près, elle a une nuance ocre roussâtre à la poitrine partiellement barrée. L’autre est brune, avec le dessus et la poitrine brun-roux, souvent avec tout le plumage barré de sombre.
Le juvénile est gris plus ou moins nuancé de brun-roux. Il est surtout reconnaissable à la tache blanche à la nuque et aux plumes du dessus finement bordées de blanc.
Le chant bien connu est un « cou-cou » avec un accent sur la première syllabe.

Cuculus canorus femelle forme hépatique
Cuculus canorus femelle forme hépatique
Crédits : Jean-Yves Piel

Il est souvent posé à découvert sur les fils téléphoniques ou poteaux. Ses ailes sont pendantes et la queue est levée.
On rencontre cet oiseau dans les régions boisées, cultivées, alpines, les landes côtières, les marais.
C’est un visiteur d’été, qui hiverne en Afrique tropicale.
Sur l’île de ré, il est présent de la mi-mars à la mi-septembre, voire jusqu’à fin septembre. Nicheur, il est assez facile à observer lors de la nidification, repérable notamment grâce à ses coucous sonores.

Le coucou gris se nourrit principalement d’insectes et de chenilles velues. Il se nourrit dans les arbres et les broussailles, à découvert.
Il parasite les nids de divers passereaux. La femelle dépose ses œufs dans les nids des autres oiseaux. Ces œufs sont gris, bleus, verts, rouges ou bruns, avec des marques de couleurs variées. La femelle cherche des nids avec des œufs récemment pondus. Elle enlève un œuf de ce nid et dépose le sien en quelques secondes. Généralement, cet œuf est très semblable à ceux déjà présents dans le nid choisi.
Quand le jeune coucou naît, au bout de 11 à 13 jours d’incubation, il éjecte les autres œufs et les poussins hors du nid, afin d’être nourri au mieux par ses parents adoptifs. Au bout de 17 à 21 jours, il quitte le nid et s’envolera vers le sud pour l’hiver, un ou deux mois plus tard que ses vrais parents.

Cuculus canorus adulte
Cuculus canorus adulte
Crédits : Jean-Yves Piel

Il se nourrit surtout d’insectes et de leurs larves. Il consomme aussi des libellules, des criquets et des scarabées. Il mange aussi les œufs et les poussins des petits passereaux.

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